economie

Unilever kopen? Dat gaat zomaar niet

Door Ron Kosterman - 17 februari 2017

De Amerikaanse voedingsgigant Kraft Heinz wil Brits-Nederlands Unilever overnemen. Dat is om meerdere redenen opmerkelijk.

Een typische overnameprooi is Unilever allerminst. Doorgaans betreft dat beursgenoteerde bedrijven die matig presteren, met management dat er een onduidelijke strategie op na houdt en dat daarom op weinig vertrouwen kan rekenen van beleggers.

Geen reden tot klagen

Sinds Paul Polman er CEO is, januari 2009, gaat het crescendo met het concern dat voeding, wasmiddelen, shampoos en andere artikelen voor persoonlijke verzorging verkoopt. Unilever (merken als Axe, Becel, Calvé en Omo) groeit onder Polman flink, vooral in opkomende markten.

In 2016  bedroeg de omzet 52,7 miljard euro, de nettowinst 5,5 miljard. Belangrijker, met het oog op de overnamepoging door Kraft Heinz, is dat de  beurskoers van Unilever onder Polman hard is opgelopen – van 18 euro begin 2009 naar een kleine 45 euro.

Beleggers hebben geen enkele reden tot klagen. Het bestuur van Unilever kon het zich daarom makkelijk veroorloven het eerste overnamebod van de Amerikanen (van 134 miljard euro oftewel 46,91 euro per aandeel) af te wijzen.

Dat bod is weliswaar verreweg het grootste overnamebod ooit op een (deels)  Nederlandse onderneming, maar bevat nauwelijks een premie op de beurskoers. Beleggers hopen op meer. Is het niet een hoger overnamebod, dan wel een verdere stijging van de beurskoers van een zelfstandig Unilever.

Mogelijke bescherming

Dat Kraft Heinz het oog op Unilever heeft laten vallen, is niet alleen opmerkelijk vanwege de prijs. Unilever neem je niet makkelijk over. Het concern heeft een mogelijke beschermingsconstructie achter de hand.

Ruim driekwart van de aandelen op de beurs is gecertificeerd, zoals dat heet. De houders van die certificaten hebben stemrecht. Gebruiken ze dat stemrecht niet, dan gaat dat naar de Stichting Administratiekantoor Unilever.

Dat is in potentie een beschermingsconstructie van jewelste. Minister Kamp van Economische Zaken kondigde deze week toevallig een wet aan om overnames moeilijker te maken, maar die gaat alleen over telecombedrijven.

Beruchte investeringsmaatschappij

Maken veel certificaathouders geen gebruik van hun stemrecht, dan is er een cruciale rol weggelegd voor het bestuur van de stichting, onder voorzitterschap van oud-VNO NCW-baas Jacques Schraven. De stichting is in naam onafhankelijk, maar zal de top en de commissarissen van Unilever zeker niet afvallen.

De vraag is dan ook wat Kraft Heinz met deze actie bezielt. De investeerders achter dit bedrijf zijn nochtans niet dom. Het zijn de Amerikaanse superbelegger Warren Buffet en de beruchte Braziliaanse investeringsmaatschappij 3G Capital.

Kraft Heinz moet een masterplan hebben; wat hebben ze Unilever en zijn aandeelhouders te bieden? Na één bod afhaken is er niet bij; zo zijn Buffet en 3G niet gebakken.

Unilever overnemen, dat gaat zo maar niet. Dat stuiten ze op de populariteit van Polman en – mogelijk – op de stugheid van voormalig werkgeversvoorman Schraven.

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.