#American Dreamers

Bushwick: oude Nederlandse kolonie is een hotspot

Door Maike Simon - 21 november 2017

De wijk Bushwick in Brooklyn was lange tijd een plek met flinke sociale problemen, maar door een kunstenaarscollectief neemt de culturele status van de vroegere Nederlandse nederzetting snel toe.

Wie vanaf Lower Manhattan twintig minuten met metrolijn L naar het oosten rijdt, komt in een rauwer stukje New York terecht. Hekwerken met prikkeldraad, industriële pakhuizen en houten elektriciteitsmasten met loshangende bedrading kenmerken de straten. 

Bushwick dateert uit de tijd van Peter Stuyvesant. De Nederlandse bestuurder is van 1645 tot 1664 directeur-generaal van Nieuw-Nederland (dat bestond uit de huidige Amerikaanse staten New York, New Jersey en Delaware) en voegt in 1661 Boswijck toe aan deze overzeese kolonie. De Engelsen nemen de kolonie drie jaar later over en verbasteren de naam tot Bushwick.

Witte bewoners worden bang gemaakt

De wijk is in die tijd vooral een gebied voor landbouw – voornamelijk voedsel en tabak. Maar als Brooklyn en New York City groeien, worden fabrieken gebouwd die suiker, olie en chemicaliën produceren. Immigranten uit West-Europa voegen zich bij de oorspronkelijke Nederlandse kolonisten en met hulp van de vele Duitse inwoners wordt Bushwick in de negentiende eeuw bekend als beer capital of the Northeast. De florerende buurt is liefst veertien brouwerijen rijk.

Door de komst van Afro-Amerikanen en immigranten uit Puerto Rico vertrekt de blanke middenklasse in de jaren zestig naar de suburbs (voorsteden). Rassenrellen verscheuren diverse Amerikaanse steden en makelaars spelen hier schaamteloos op in door witte Bushwick-bewoners bang te maken, waardoor zij hun huis voor een veel te lage prijs verkopen – een praktijk die bekendstaat als blockbusting. Huiseigenaren vinden onheilspellende berichten in hun brievenbus met boodschappen als ‘Wacht niet tot het te laat is!’

Niemandsland van verlaten gebouwen

Het verval van Bushwick wordt ingezet doordat de nieuwe bewoners veel minder te besteden hebben dan hun voorgangers. Lokale bedrijven verhuizen, scholen gaan dicht en de brouwerijen verdwijnen. Volgens The New York Times transformeert de wijk van nette gemeenschap met pittoreske houten huizen in een soort niemandsland van verlaten gebouwen, lege kavels, drugs en brandstichting.

Een omvangrijke stroomuitval leidt in juli 1977 uiteindelijk tot het dieptepunt van Bushwick. Honderden bewoners plunderen die nacht Broadway, de belangrijkste winkelstraat in het gebied. Veel eigenaren besluiten nooit meer terug te keren. Daarbovenop komt een van de grootste branden die de New York City Fire Department ooit heeft bevochten. Hele blokken zijn verlaten en vernietigd, in sommige straten blijft alleen de kerk overeind.

Gentrificatie van de wijk

Het duurt vijfendertig jaar voordat Bushwick er bovenop komt. Kunstenaarscollectief The Bushwick Collective is klaar met de verpaupering en criminaliteit, en besluit een project op te zetten waarbij kunstenaars uit de hele wereld hun verhalen mogen vertellen in de vorm van grote muurschilderingen. De honderden werken in de straten rondom metrostation Morgan Avenue en Jefferson Street trekken sinds 2012 duizenden toeristen per jaar en millennials, (biologische) restaurants, kunstgalerijen en marketingbureaus hebben hun intrek in de leegstaande panden genomen.

Deze gentrificatie van de wijk heeft ook enkele referenties in de popcultuur opgeleverd. Een aflevering van de HBO-serie Girls van Lena Dunham speelt zich af in Bushwick en Saturday Night Live drijft de spot met de snelle upgrade van de buurt. Tijdschrift Vogue noemt het een van de coolste wijken ter wereld en afgelopen zomer ging de actiefilm Bushwick in première.

Niet meer te betalen

Gevolg van deze opleving is dat de prijzen in dit deel van Brooklyn aanzienlijk zijn gestegen: 42 procent in één jaar tijd. Gemiddeld kost een huis hier omgerekend 720.000 euro tegen 310.000 euro vijf jaar eerder. Per vierkante meter betaal je zo’n 7.500 euro – ter vergelijking: in de binnenstad van Amsterdam betaal je gemiddeld 5.000 euro per vierkante meter.

Straatkunst bedekt dan misschien de gruwel van Bushwicks verleden, maar de makers kunnen de hogere huren niet meer betalen en worden hierdoor gedwongen om ergens anders heen te gaan. Wellicht kunnen zij een ander deel van New York redden.

Wilt u wekelijks het laatste nieuws over Amerika ontvangen? Meld u dan aan voor onze nieuwsbrief van American Dreamers!

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.