Liz Roelofs Liz Roelofs

Van woestijnstad tot walhalla voor gokkers

Door Liz Roelofs - 01 november 2017

Las Vegas, de stad van de gigantische hotels, de talloze casino’s, de met neon verlichte strip en de snelle huwelijken. Iedereen heeft wel een beeld bij deze stad, dankzij de vele films die hier werden opgenomen. Maar hoe zag de stad eruit voordat het de gokhoofdstad van de wereld werd? En wat is er nog meer te doen in Las Vegas?

‘Las Vegas’ staat in het Spaans voor ‘de weilanden’. De stad in de staat Nevada heeft haar naam te danken aan de groene valleien die er waren, voordat de stad werd gesticht. Tegenwoordig is er nog slechts woestijn om Las Vegas heen.

In het jaar 1829 werden de grote groene valleien ontdekt door Raphael Rivera. Hij was op handelsreis naar Los Angeles, en ontdekte dat het gebied rijk was aan natuurlijke waterbronnen en groene valleien.

Arbeiders op zoek naar plezier

In het jaar 1911 kreeg de stad een burgemeester, Peter Buol, en werd Las Vegas een echte stad. Het was een aantal jaar een gewilde stad om te wonen voor voornamelijk handelaren, totdat in 1917 een belangrijke spoorlijn failliet ging. Hier kwam bij dat er ook nog eens een landelijke economische crisis was, waardoor de stad steeds armer werd en de criminaliteit toenam. Maar toen kwam de Hoover Dam.

This morning I came, I saw, and I was conquered, as everyone would be who sees for the first time this great feat of mankind. Ten years ago the place where we gathered was an unpeopled, forbidding desert,’ waren de woorden die president Franklin D. Roosevelt uitsprak in het jaar 1935 over de Hoover Dam.

Toen de Hoover Dam in 1931 werd gebouwd, om het water van de Colorado rivier te keren en te beheersen, steeg het aantal inwoners van Las Vegas van 5.000 naar 25.000. De mannelijke arbeiders gingen in hun vrije tijd op zoek naar plezier. Dit was voor investeerders, de maffia en grote zakenlui de aanleiding om casino’s en theaters te gaan bouwen.

Buiten de casino’s en hotels is er nog meer te doen in Las Vegas  

  • Bezoek het Nationale park ‘The Red Rock Canyons’. Dit is een natuurpark in het westen van Las Vegas en hier zijn prachtige rode stenen te zien. Het park geeft je een beetje het gevoel alsof je in een western film rondloopt.
  • Ga een kijkje nemen bij de Hoover Dam.
  • Wil je wat meer adrenaline? Ga dan eens naar een schietbaan. In Las Vegas zijn er genoeg en hier kun je ervaren hoe het is om te schieten.

Clandestiene activiteiten

Er was in de jaren dertig in de Verenigde Staten een strenge anti-gokwet van kracht. Alles wat te maken had met gokken, werd verboden. Daarop werd het gokken verplaatst naar clubs in kelders, zodat de clandestiene activiteiten niet meer zichtbaar waren. Het is een van de redenen waarom de stad de slogan ‘What happens here, stays here’ zo sterk uitdraagt.

Vanaf het jaar 1966 veranderde Las Vegas: het Wild West-imago verdween en de stad werd omgetoverd tot een stad van luxe en overvloed. Het aantal hotels aan The Strip steeg enorm, omdat er steeds meer toeristen op de stad afkwamen. Een van de bekendste hotels die toen werden gebouwd, is de beroemde ‘The Mirage’.

Reputatie

Overigens ligt de beroemde boulevard The Strip  helemaal niet binnen de stadsgrenzen van Las Vegas, maar in de plaatsen Winchester en Paradise. Toch gebruiken alle hotels aan The Strip Las Vegas in hun adres.

Momenteel telt Las Vegas 75 casino’s en staan er achttien van de twintig grootste hotels ter wereld – er komen 40 miljoen toeristen per jaar. Want de stad heeft de afgelopen decennia een reputatie opgebouwd als de stad die zeven dagen per week, 24 uur per dag vermaak biedt. ‘Everything and anything you want to do, you can do in Las Vegas’, in de treffende woorden van komiek Drew Carey.

Wilt u wekelijks het laatste nieuws over Amerika ontvangen? Meld u dan aan voor onze nieuwsbrief van American Dreamers!

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.