Afvalrace

Geen plek voor underdogs: Democratisch strijdtoneel versmalt

Door Victor Pak - 30 augustus 2019

De Democratische Partij heeft zes maanden voor de aftrap van de voorverkiezingen grote invloed op welke presidentskandidaten de eerste, en veelzeggende, voorverkiezing in Iowa halen. De televisiedebatten zijn allesbepalend voor de kandidatuur. Wie zich daarvoor niet weet te kwalificeren, geeft op.

En daar is de volgende afhaker: Kirsten Gillibrand is de vijfde Democratische kandidaat die de stekker uit haar campagne trekt. Al is Gillibrand een bekende Democraat, veel steun wist ze niet te verkrijgen. Het is een veeg teken voor de andere kandidaten die nog wel in de race zijn voor het presidentschap, maar zijn uitgesloten van deelname aan de televisiedebatten dit najaar.

Gillibrand zit sinds 2009 namens de staat New York in de Senaat. Ze was in eerste instantie een ‘blue dog Democrat’, een term die verwijst naar een conservatieve tak van de Democratische Partij in het Zuiden van de Verenigde Staten. Gillibrand was behoudend in de discussie over wapenbezit en kritisch over het pompen van miljarden dollars in de economie na de financiële crisis in 2008.

Voorvechter van vrouwenrechten

Later transformeerde ze tot een voorvechter van vrouwenrechten en speelde ze een zeer omstreden rol in de gebeurtenissen die hebben geleid tot het opstappen van de Democratische Senator Al Franken. Deze raakte verwikkeld in een #MeToo-geschil en Gillibrand was de eerste die eiste dat hij zich als kandidaat zou terugtrekken. Critici noemden het een poging haar eigen bekendheid over de rug van een medestander te vergroten.

Het mocht niet baten. Gillibrand lanceerde haar verkiezingscampagne in de talkshow van Stephen Colbert, die geliefd is bij links Amerika, maar uit peilingen bleek dat haar aanhang maar niet wilde groeien. Tegen de New York Times zei Gillibrand te hopen dat een vrouwelijke kandidaat het gaat opnemen tegen de huidige president Donald Trump: ‘Ik geloof dat vrouwen een unieke kracht hebben om mensen bij elkaar te brengen en dit land te helen. Een vrouwelijke kandidaat zou inspirerend en opwindend zijn.’

 

Alles draait om de televisiedebatten

De populariteit van de kandidaten volgens de peilingen is, tegelijk met het aantal donateurs die een campagne financieel steunen, extreem belangrijk. Deze cijfers bepalen wie mag meedoen aan de televisiedebatten die miljoenen Amerikanen volgen. Ze kunnen een kandidaat een oppepper in de peilingen geven, waardoor weer de broodnodige donateurs worden aangetrokken.

De Democratische Partij stelt steeds strengere eisen aan kandidaten om aan de televisiedebatten deel te nemen. Voor een uitnodiging aan het debat in september moest een kandidaat in vier nationale peilingen ten minste 2 procent kiezerssteun hebben verworven en minimaal 130.000 donateurs hebben binnengehaald.

Steeds meer kandidaten halen die hordes niet en verlaten de race. Zo gaf ook John Hickenlooper, de voormalig gouverneur van de staat Colorado, het op. Hij presenteerde zich als een gematigde Democraat die zei een hekel aan het socialisme te hebben. Ook een andere gouverneur beëindigde zijn campagne: Jay Inslee, een centrist die zich profileerde als de klimaatkandidaat.

Afwachten hoe snel het strijdtoneel versmalt

Met Gillibrand erbij hebben nu vijf Democratische kandidaten het strijdtoneel verlaten. Aan het televisiedebat in september mogen tien van de negentien overgebleven Democratische kandidaten meedoen. Amerikaanse media zinspelen op een eindstrijd tussen de voormalig vicepresident Joe Biden en Senatoren Elizabeth Warren en Bernie Sanders.

In de peilingen gaan deze drie kandidaten ruim aan kop. Op gepaste afstand volgen Kamala Harris en Pete Buttigieg, maar ze proberen bij de kopgroep aan te sluiten.

Slecht presterende kandidaten als Bill de Blasio, burgemeester van New York, hebben een punt als ze zeggen dat het systeem de underdogs benadeelt. Toch zullen zij steeds meer druk voelen om uit de verkiezingsstrijd te stappen. De kandidaten die in september wel op het debatpodium staan, onder wie Beto O’Rourke en Pete Buttigieg, kunnen de eerste échte peiling onder kiezers tegemoet zien: de voorverkiezingen in Iowa.

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.