buitenland

Ondergrondse oceaan op Pluto

Door ANP - 22 juni 2016

WASHINGTON (ANP) – Pluto heeft waarschijnlijk een oceaan, verstopt op honderden kilometers diepte. Dat valt op te maken uit metingen van de Amerikaanse sonde New Horizons. Het onderzoek staat in het belangrijke wetenschapsblad Geophysical Research Letters.

De New Horizons vloog vorig jaar langs Pluto en maakte veel foto’s en deed metingen. Daaruit blijkt dat de dwergplaneet scheuren en breuklijnen in het oppervlak heeft. Die scheuren zijn honderden kilometers lang en tot wel vier kilometer diep.

De enige plausibele verklaring voor de barsten is een ondergrondse oceaan, die aan het bevriezen is door de ijzige kou aan de rand van ons zonnestelsel. De zwaartekracht is te gering om zulke scheuren te veroorzaken. En een ijsmassa die al helemaal bevroren is, zou compacter zijn en minder plek innemen, waardoor Pluto kleiner zou zijn. ,,We concluderen dat de oceaan niet helemaal bevroren is’’, zeggen de onderzoekers. ,,De mogelijkheid dat er oceanen van vloeibaar water zijn op zo’n afstand van de zon is ongelofelijk.”

Pluto is de grote onbekende in ons zonnestelsel. Hij is zo klein en staat zo ver weg, dat hij pas in 1930 werd ontdekt, veel later dan de planeten. Pluto was eerst de negende planeet in ons zonnestelsel, maar in 2006 werd hij gedegradeerd tot dwergplaneet, tot ongenoegen van sommige wetenschappers.