buitenland

Het is geen kat, het is geen teddybeer, maar een… olinguito

Door Anna Vossers - 15 augustus 2013

Amerikaanse wetenschappers hebben in het Andesgebergte een nieuwe diersoort gevonden, die lijkt op een kruising tussen een huiskat en een teddybeer. Het blijkt een onbekende soort in de familie van de wasberen te zijn, en ze hebben het beestje de ‘olinguito’ genoemd.

Het is de eerste keer in 35 jaar dat er op het westelijk halfrond een onbekende carnivoor is ontdekt.

Olingo

Het diertje kwam al voor in de collectie olingo’s (slankberen) van het Smithsonian National Museum of Natural History in Washington. Het was niet duidelijk dat het een afwijkende soort betrof, tot wetenschappers bij vergelijkend onderzoek ontdekten dat bepaalde exemplaren in het museum afwijkende schedels en tanden hadden. Uit DNA-onderzoek bleek dat deze inderdaad van een ‘nieuwe’ soort waren.

Op een recente expeditie van drie weken naar het Andesgebergte in Colombia en Ecuador troffen de wetenschappers het diertje, dat ze de olinguito ‒ kleine olingo – doopten, in het wild aan. Ze hadden geluk, zegt een van de onderzoekers, want in de regenwouden in dat gedeelte van de Andes is het extreem lastig kleine dieren te vinden vanwege de nevel die er doorgaans hangt.

Nachtdier

De olinguito is een nachtdier dat in bomen leeft en vooral vooral fruit eet, maar ook insecten en nectar, ontdekten de onderzoekers. Hij leeft in nevelwouden in het noorden van de Andes. De wetenschappers vrezen dat het voortbestaan van deze wasbeer wordt bedreigd, doordat een steeds groter deel van zijn habitat wordt gebruikt door mensen.

Hoewel het voor de wetenschap een nieuwe diersoort is, hebben Andesbewoners al duizenden jaren in de buurt van olinguito’s geleefd en zijn er al meer dan honderd jaar verkeerd gedetermineerde opgezette olinguito’s in musea te zien geweest. Minstens één olinguito uit Colombia heeft in de jaren zestig en zeventig in Amerikaanse dierentuinen gezeten.

Al in 1920 dacht een New Yorkse bioloog dat een tentoongesteld exemplaar zoveel afweek van andere olingo’s, dat het mogelijk om een nieuwe soort ging, maar daar is nooit wat mee gedaan.

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.