buitenland

Bacterie die de pest veroorzaakt bestaat nog steeds

Door Nadia Stolk - 28 januari 2014

De bacterie die tijdens de vroege middeleeuwen de builenpest veroorzaakte en via Azië en Noord-Afrika Europa bereikte, bestaat nog steeds en zou opnieuw een pandemie kunnen veroorzaken. De bacterie, de Yersinia Pestis, duikt telkens op in nieuwe vormen.

Dat zeggen Canadese en Amerikaanse onderzoekers in The Lancet Infectious Diseases. De directeur van het Ancient DNA Centre van de Canadese universiteit Hamilton waarschuwt dat de bacterie kan opduiken in nieuwe vormen en dat de bacterie een enorme invloed kan hebben op de sterftecijfers.

‘In het verleden is dat al drie keer gebeurd, daarom moeten we dit in de gaten houden voor de toekomst,’ zegt de directeur tegen de Britse krant The Independent.

Bacterie

De onderzoekers bestudeerden de tanden van twee slachtoffers van de eerste keer dat de pandemie heerste, de zogeheten plaag van Justinianus, die het Oost-Romeinse rijk trof in de zesde eeuw. De ziekte is vernoemd naar de Oost-Romeinse keizer Justinianus I, die waarschijnlijk ook werd getroffen door de ziekte. In tegenstelling tot veel van zijn tijdgenoten herstelde keizer Justinianus I.

De plaag van Justinianus maakte naar schatting vijftig miljoen slachtoffers. De Zwarte Dood, de epidemische ziekte die acht eeuwen later zou uitbreken, kostte ongeveer aan 75 tot 100 miljoen mensen het leven.

Slachtoffers

De onderzoekers konden vaststellen dat de plaag van Justinianus, evenals de Zwarte Dood in de veertiende eeuw, werd veroorzaakt door de bacterie Yersinia Pestis.

Nog steeds duikt de ziekte sporadisch op in onder meer Afrika en India. In Madagaskar stierven er in december 32 personen aan de ziekte. Ook in de negentiende eeuw waarde de bacterie rond in China en India, waar 12 miljoen personen aan de pest bezweken.

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.