economie

Hoe Markus Persson de droom van iedere nerd waarmaakte

Door Lennaert Lubberding - 07 augustus 2015

De Zweed Markus Persson deed waarvan iedere nerd droomt: een game bouwen die door honderd miljoen mensen wordt gespeeld en dat spel vervolgens voor een paar miljard verkopen aan gigant Microsoft.

Het zal je overkomen: het ene moment ben je een relatief onbekende programmeur, niet veel later behoor je tot de rijksten der aarde. Het overkwam de Zweed Markus Persson (36), bedenker van het razendpopulaire computerspel Minecraft.

Persson is geboren in het vierduizend inwoners tellende dorp Edsbyn, in een bosrijk gebied in Midden-Zweden. Terwijl andere kinderen buiten voetballen, ijshockeyen of in het bos spelen, zit de introverte Persson binnen. Urenlang speelt hij met zijn Lego. Als hij zeven is, brengt zijn vader, een spoorwegarbeider, een Commodore 128-computer mee.

Als achtjarige begint Persson te programmeren, op zijn negende maakt hij zijn eerste avonturenspel. Hij maakt de middelbare school niet af. Zijn moeder – verpleegkundige in het plaatselijke ziekenhuis – zet hem ertoe aan onlineprogrammeringscursussen te gaan volgen. Het blijkt een gouden zet.

Lego

Persson – op internet beter bekend als zijn alter ego ‘Notch’ – richt in 2009 het bedrijf Mojang op en ontwikkelt samen met zijn team Minecraft – een soort online-Lego. Aanvankelijk doen ze het voor de lol, maar Minecraft groeit uit tot een van de best verkochte computerspellen aller tijden.

Ter vergelijking: het woord ‘minecraft‘ is vaker gegoogeld dan de zoektermen ‘bijbel’, ‘Harry Potter’ en ‘Justin Bieber’. Het spel is meer dan vijftig miljoen keer gedownload en leverde al meer dan 700 miljoen euro op, waarvan het grootste deel pure winst is.

In de beginjaren is ‘Notch’ het geheime wapen van Minecraft. Op Twitter en op fora kan hij Minecraft-fans blijven informeren over het spel en weet hij een heuse Minecraft-gemeenschap te creëren. In korte tijd heeft Notch meer dan twee miljoen volgers op Twitter. Persson besteedt geen cent aan marketing – Minecraft groeit vanzelf. De mannen van Minecraft spreken geregeld met investeringsmaatschappijen uit Silicon Valley, maar ze overwegen nooit om geld aan te nemen, simpelweg omdat ze het niet nodig hebben.

Met amper dertig werknemers behaalt Mojang in 2012 een winst van 150 miljoen dollar; tweederde daarvan gaat naar Persson, die direct het duurste huis van Stockholm koopt. Om de tienmiljoenste download te vieren, neemt Persson alle werknemers mee naar Monaco om drie dagen lang te feesten op een jacht.

Gehaat

De wereld ligt aan zijn voeten, maar Persson ervaart alle bijverschijnselen van het succes als een last op zijn schouders. Eind 2011 treedt hij terug als hoofdontwikkelaar van het bedrijf. Het valt Persson bijvoorbeeld niet altijd mee het gezicht van het bedrijf te zijn. Voor veel Minecraft-spelers is Notch de verpersoonlijking van de game.

Fans kloppen voortdurend bij hem aan met vragen en klachten. Dat begint de bedenker meer en meer op te breken. ‘Ik had moeite met alle gemene mensen online,’ zegt Persson in een zeldzaam interview met het Amerikaanse magazine Forbes, eind maart. ‘Mensen praten online niet tegen je als persoon, maar tegen de ideeën van die persoon. Nare reacties komen keihard aan.’

In juni 2014, als hij met een verkoudheid thuis zit en weer eens wordt overspoeld door negatieve reacties, vindt hij dat het mooi is geweest. ‘Wil iemand mijn aandeel kopen, zodat ik door kan met mijn leven?’ twittert hij, half voor de lol. ‘Gehaat worden terwijl ik probeer het goed te doen, is niet mijn ding.’ Vrijwel direct hangt Microsoft aan de lijn. De softwaregigant telt 2,5 miljard dollar (ruim 2,2 miljard euro) neer voor Mojang. Omdat Persson 71 procent van de aandelen bezit, maakt dat hem in één klap miljardair.

Persson geeft toe dat als hij er langer mee had gewacht zijn bedrijf te verkopen, hij er financieel nog meer uit had kunnen halen. Maar hij wilde zo snel en makkelijk mogelijk van Mojang af. ‘Geld was nooit een motivatiebron. Voor een bedrijf dat je eigenlijk per ongeluk hebt opgestart, is 2,5 miljard dollar meer dan voldoende.’

Hits

Wat volgt, is een emotionele blogpost, waarin hij zijn vertrek aankondigt. ‘Het gaat me niet om het geld, maar om mijn geestelijke gezondheid. Het gaat erom dat ik niet helemaal gestoord word.’ En: ‘Ik maak games omdat ik het leuk vind en omdat ik van games en programmeren hou. Maar het is niet mijn bedoeling dat ze enorme hits worden.’ Een enorme hit werd Minecraft dus wel.

Persson geeft in zijn blogpost toe dat hij de verantwoordelijkheid simpelweg niet aankan. ‘Ik hou van jullie. Allemaal. maar jullie zijn gewoon met te veel. Ik ben geen ondernemer, ik ben geen CEO. Ik ben een nerderige computerprogrammeur die zijn mening op Twitter wil kunnen zetten.’

Daarom verlaat Persson eind 2014 Mojang en legt hij zich weer toe op wat hij leuk vindt: kleine experimentele games voor op het web. ‘Als ik ooit per ongeluk weer iets maak dat een succes begint te worden, kap ik er waarschijnlijk onmiddellijk mee.’

Beverly Hills

En nu? Nu geniet Persson van zijn rijkdom. ‘We hadden vroeger niet veel geld. Toen dacht ik al: als ik ooit rijk word, wil ik niet zo’n saaie gierigaard worden die niets uitgeeft.’ Eind 2014 koopt hij een huis in Amerika, in rijkenenclave Beverly Hills. Wat heet: het duurste huis van Beverly Hills. Het optrekje van ruim 2.100 vierkante meter kost 70 miljoen dollar. Andere gegadigden zijn Jay-Z en Beyoncé.

Het huis heeft onder meer een bioscoop, een fluorescerend zwembad met fonteinen die via de iPad kunnen worden bestuurd, een snoepkamer, een wijnkamer, aparte bars voor tequila en voor wodka, acht slaapkamers, vijftien badkamers, een sportzaal en een panoramisch uitzicht over Los Angeles. Als extraatje staat in een van de kamers een glazen voetbalspel met zilveren stangen. Volgens de makelaar die de verkoop regelde, rekende Persson contant af.

Van gierigheid kan Persson dus niet worden beticht. Tijdens een avondje stappen geeft hij rustig 180.000 dollar uit en voor de housewarming vloog hij onder anderen de Nederlandse dj Martin Garrix in.

Met Jakob Porsér, medeoprichter van ­Minecraft, begon hij een nieuw bedrijf: Rubberbrain. Op dit moment is het niet veel meer dan een naam, wachtend op een idee. Ze begonnen het bedrijf preventief, voor het geval ze een nieuwe game bedenken, en om een kantoor te hebben om samen te komen.

Momenteel concentreert hij zich op andere dingen. Gamen, twitteren, plaatjes draaien, van het leven genieten. ‘De tijd die ik vroeger verdeed aan programmeren, ben ik nu aan het inhalen.’

Elsevier nummer 33, 15 augustus 2015

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.