kennis

Waarom ruimtesonde Rosetta vandaag crashte op komeet

Door Tom Reijner - 30 september 2016

Na ruim twaalf jaar is de missie van Rosetta voorbij. De ruimtesonde is vrijdagmiddag gecontroleerd neergestort op komeet 67P/Tsjoerjoemov-Gerasimenko.

Het project gaat de geschiedenis in als een van de meest succesvolle ruimtemissies tot dusver, maar het was er ook een met een flink prijskaartje: de missie heeft ruim 1 miljard euro gekost.

Verkenner losgelaten van Rosetta

Rosetta werd in 2004 gelanceerd. Met deze missie wilde de Europese Ruimtevaartorganisatie (ESA) achterhalen waarvan de komeet precies is gemaakt. Komeet 67P is een overblijfsel van het ontstaan van ons zonnestelsel 4,6 miljard jaar geleden. In 2014 was daar het grote succes. Toen landde de onbemande verkenner de Philae – losgelaten door de ruimtesonde – op de komeet. Dat gebeurde op ruim een half miljard kilometer van de aarde. Op de komeet 7P/Tsjoerjoemov-Gerasimenko werden zuurstofmoleculen, waterdamp, koolmonoxide en stikstof-, zwavel- en koolstofverbindingen gevonden.

Vooral de vondst van zuurstof was verrassend. Het was de eerste keer dat een dergelijke gecontroleerde landing op een komeet werd uitgevoerd. De operatie verliep niet vlekkeloos: Philae kwam terecht in een spelonk waar zonlicht de lander moeilijk kon bereiken. Hierdoor raakte de batterij al snel na de landing uitgeput. Die kon zich later wel weer opladen, maar de landingsrobot werd pas dit jaar weer gelokaliseerd.

Ruimtesonde kan niets meer uitrichten

Tijdens de laatste uren heeft Rosetta nog beelden met een hoge resolutie doorgestuurd. Maar nu is het game over . De satelliet wordt bewust vernietigd vanwege de haperende communicatie van Philae. Erg hard (dat is natuurlijk in relatieve zin) was de klap niet, maar vermoedelijk wel zodanig dat de ruimtesonde niets meer kan uitrichten.

‘Er was geen alternatief. De sonde terughalen naar de aarde was niet mogelijk. En Rosetta zachtjes laten landen op de komeet was ook geen optie omdat de sonde destijds zo  is gebouwd dat ze niet eens had kunnen landen,’ zegt onderzoeksleider Kathrin Altwegg van de Universiteit van Bern volgens Het Nieuwsblad. Zij was als wetenschapper verbonden aan het Rosetta-programma. Na de crash blijven de Rosetta en de Philae eeuwig op de komeet rond de zon draaien.

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.