Ruimtevaart

Robot landt op Mars, mens moet nog even wachten

Door Victor Pak - 27 november 2018

Voor het eerst sinds 2012 heeft NASA een nieuwe robot op Mars laten landen. De InSight kwam gisteren iets vóór 21.00 uur met een spectaculaire landing aan op de planeet. Daar gaat de robot twee jaar lang onderzoek doen naar de bodem van de planeet. Vier vragen en antwoorden over de nieuwe robot op Mars.

Wat is de InSight?

De InSight is een landingsvoertuig van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA. De robot kwam gisteravond na een reis van zes maanden zelfstandig aan op Mars en maakte meteen al een foto:

Daar moet de robot onderzoek gaan doen naar de structuur van de planeet. Het hele project van InSight kostte meer dan 800 miljoen dollar. Eigenlijk had de missie al twee jaar geleden moeten beginnen, maar dat werd wegens technische problemen uitgesteld. Afgelopen mei was het zover: toen vertrok de InSight voor zijn missie naar Mars. Vanaf nu kan de ruimtelander beginnen aan zijn onderzoek, dat in totaal twee jaar gaat duren.

Wat gaat de InSight eigenlijk onderzoeken op de kale planeet?

Het onderzoek van InSight zich richt op de bodem van de planeet en moet onder meer uitwijzen of Mars een vloeibare kern heeft, net als de aarde. Dat wordt onderzocht door een kabel die tot wel 5 meter diepte komt. Nog nooit is er zo diep geboord op een andere planeet. Ook wordt er onderzoek gedaan naar trillingen op de planeet. Daarvoor heeft InSight onder meer een seismograaf meegenomen. Die kan zogenoemde Marsquacks – trillingen van de planeet – gaan meten.

De energie die nodig is om de onderzoeksapparatuur te laten functioneren, krijgt InSight door het uitklappen van zonnecollectoren. In totaal is de robot daardoor zo’n
6 meter breed, en slechts 1 meter hoog.

Waarom is het zo moeilijk een robot op Mars te laten landen?

InSight legde in een half jaar tijd een reis van meer dan 482 miljoen kilometer af, zo’n 12.000 rondjes rond de evenaar van de aarde. Het ruimtevoertuig naderde Mars met een snelheid van bijna 20.000 kilometer per uur en moest in zeven minuten afremmen tot iets meer dan 5 kilometer per uur om zo veilig te landen zonder iets van de kostbare apparatuur te breken.

Voor medewerkers van NASA waren het zeven spannende minuten, want het apparaat werd volledig door de computer bestuurd. Dankzij InSight is het aantal succesvolle landingsmissies naar Mars weer gestegen, van de negentien landingen, inclusief InSight, waren er volgens NASA maar acht succesvol.

De laatste succesvolle landing was in 2012, toen Curiosity aankwam op de planeet. Dat voertuig rijdt nog altijd rond over Mars en doet daar onderzoek naar het klimaat en gaat na of Mars ooit levensvatbaar is geweest.

En wanneer gaan wij mensen naar Mars?

Nog nooit heeft een mens de planeet bezocht, maar plannen voor een bezoek bestaan er al sinds de jaren vijftig van de vorige eeuw. Voorlopig blijft het echter bij plannen, een concrete doelstelling bestaat er nog niet. Een belangrijke medewerker van NASA sprak afgelopen weekeinde de verwachting uit dat aan het eind van de jaren dertig van deze eeuw het mogelijk zou moeten zijn om de planeet te bezoeken.

Lees ook dit stuk van Joppe Gloerich

Kil en donker Mars: waarom willen we daar wonen?

Maar volgens NASA moet er nog veel worden geoefend met technieken om te landen. En daarvoor kan de mens terugkeren naar bekender terrein: de maan. NASA ontwikkelt een nieuw ruimtevoertuig, de Orion, om mensen de komende jaren weer naar de maan te sturen. Datzelfde voertuig kan dan mogelijk ook worden gebruikt voor bezoeken aan Mars, maar dat duurt dus nog even.

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.