kennis

Honden staren in de ogen van hun baasje, en dat heeft een reden

Door Shari Deira - 17 april 2015

Bijna niemand kan de starende ogen van een hond weerstaan. Onderzoekers lijken nu te hebben ontdekt hoe dat komt. Als honden met hun glazige ogen mensen aankijken, komt het ‘liefdeshormoon’ oxytocine vrij.

Niet alleen bij de honden, maar ook bij de baasjes komt oxytocine vrij als zij door die onweerstaanbare hondenogen worden aangestaard, blijkt uit onderzoek van de Azabu University in Japan, waarover is gepubliceerd in vaktijdschrift Science.

Emoties

Het vrijkomen van oxytocine is niet zonder reden. Het hormoon werkt als signaalstof in de hersenen in op ons limbisch systeem, de zetel van diepgewortelde emoties.

Bij vrouwen speelt oxytocine een belangrijke rol bij de hechting met en liefde voor hun pasgeboren baby. Oxytocine is verder belangrijk voor het krijgen van een band tussen mannen en vrouwen. Maar nu blijkt dat het hormoon wellicht ook een rol speelt bij het scheppen van een band tussen hond en het baasje.

De wetenschappers die onderzoek deden naar de band tussen mens en hond, onderzochten de urine van honden en hun baasjes nadat zij een half uur met elkaar hadden doorgebracht. En wat bleek? Bij honden en mensen die elkaar langer dan 5 minuten in de ogen keken, was het oxytocine-niveau in hun urine hoog.

Volgens de onderzoekers was dat vooral het geval bij de baasjes, die hun hond gedurende het half uur ook aanraakten.

Strategie

Een ander opmerkelijk resultaat uit het onderzoek, is dat dit bij wolven niet het geval is. Dit zou er op kunnen wijzen dat honden hun schattige ogen in het verleden hebben gebruikt als ‘sociale strategie’, om door mensen te worden geaccepteerd.

Onderzoekers spoten als experiment een spray met oxytocine in de neuzen van de honden. Daaruit werd duidelijk dat honden, alleen teefjes, langer in de ogen van hun baasje staarden. Bovendien steeg het oxytocine-niveau harder.

Mogelijk zijn de onderzoeksresultaten ook een verklaring voor waarom veel mensen hun hond zien als ‘beste vriend’ en de speciale band tussen mensen en honden.

Agressief

Oxytocine is eerder geopperd als middel om agressie weg te nemen. Uit promotieonderzoek aan de Rijksuniversiteit Groningen van gedragsfysioloog Federica Calcagnoli, bleek dat ratten zich minder agressief gedroegen na behandeling met oxytocine.

Of het middel direct in de hersenen wordt geïnjecteerd of indirect via de neus het rattenbrein bereikt, maakt daarbij niet uit. Calcagnoli zag de uitkomst van haar onderzoek vorig jaar als een veelbelovende ontwikkeling van anti-agressiemedicatie.

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.