kennis

Wie krijgt het skelet dat indianen en wetenschappers verdeelt?

Door Nina Bogosavac - 19 juni 2015

De afkomst van een 8.500 jaar oud skelet dat al jaren zorgt voor verdeeldheid onder indianen en wetenschappers, is vastgesteld. De botten zijn van een indiaan, tot vreugde van verwante stammen. Nu is er discussie over de toekomst van de beenderen.

Het prehistorische skelet werd in 1996 per toeval gevonden in het plaatsje Kennewick, in de Amerikaanse staat Washington, toen studenten daar door een rivier waadden.

De botten behoren tot de oudste en controversieelste menselijke overblijfselen die ooit zijn gevonden in Noord-Amerika. Nu blijkt dat de ‘Kennewick Man’ een indiaan was, een oorspronkelijke bewoner van het Amerikaanse continent, en dus geen Europeaan, zoals velen dachten. Dit maakten Deense wetenschappers donderdag bekend.

Duidelijk is nu dat de Kennewick Man stierf op veertigjarige leeftijd en dat hij, gezien de grote botten in zijn rechterarm en -been, waarschijnlijk een rechtshandige speerwerper was.

Ritueel

Nu de afkomst van het skelet vaststaat, willen wetenschappers meer onderzoek doen op de overblijfselen, tot ontsteltenis van directe afstammelingen in het Colvillereservaat. Zij willen het skelet met eerbied en volgens rituelen begraven.

Eerder oordeelde de rechter dat onderzoek naar de afkomst van het skelet door onvoldoende bewijsmateriaal niet mocht worden uitgevoerd.

‘Dit is een blij moment voor ons,’ zegt Jim Boyd van de verenigde stammen. ‘We hebben steeds gezegd dat de Oude Man verwant aan ons is, dus deze conclusies zijn geweldig.’

Volgens experts werpt het skelet ook nieuw licht op het onderzoek naar de manier waarop mensen zich verspreidden over de continenten die vanaf 1492 door Europeanen werden ontdekt: de Nieuwe Wereld.

Europeanen zouden niet, zoals wordt aangenomen, continenten op ongecoördineerde wijze zijn binnengedrongen. In plaats daarvan verspreidden zij zich in golven over het onontdekte terrein, van het huidige Zuid-Amerika en Noord-Amerika tot het Noordpoolgebied.

Rechtszaken

Maar: ‘Het is waarschijnlijk een stuk ingewikkelder dan we in eerste instantie voor ogen hadden,’ zei Jennifer A. Raf tegen The New York Times. Raf, een onderzoeker aan de University of Texas, was niet betrokken bij de studie.

De wetenschappelijke studie van de Kennewick Man begon in 2005, nadat onderzoekers zeven jaar hadden geprocedeerd om te voorkomen dat het skelet aan Indiaanse stammen werd gegeven. Een groep wetenschappers verbonden aan het Smithsonian Institution kreeg toestemming om de botten te bestuderen. Zij publiceerde de bevindingen in een 670-pagina’s tellend boekwerk.

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.