kennis

Dit zijn de vier verrassingen van Pluto (foto’s)

Door Shari Deira - 16 juli 2015

Ruimtesonde New Horizons heeft nieuwe haarscherpe foto’s van Pluto naar aarde gestuurd en die onthullen enkele verrassingen. NASA is blij met de foto’s: ‘De beelden overtreffen onze verwachtingen.’

New Horizons kwam dinsdag na een reis van tien jaar aan bij Pluto, de enige planeet nog niet was bezocht. In 2006 werd Pluto gedegradeerd tot dwergplaneet, maar inmiddels blijkt dat Pluto vol verrassingen zit.

1. Bergen

Het landschap van Pluto is zeer afwisselend, blijkt uit de foto’s. De planeet heeft gebieden met een glad oppervlak, maar ook enorme bergen. ‘Je kunt ze vergelijken met de Rocky Mountains,’ zegt John Spencer, een van de wetenschappers betrokken bij de New Horizons-missie. De bergtoppen reiken tot 3.500 meter hoog, laat NASA weten.

2. Waterijs

Dat er bergen zijn op Pluto is belangrijk omdat het er waarschijnlijk op duidt dat er waterijs is op de planeet. Wetenschappers wisten al dat er verschillende ijssoorten op de planeet waren en koolstofmonoxide, maar die verklaren niet het feit dat er bergen zijn.

‘Daar kun je geen bergen van maken. Het is te zacht,’ zegt Spencer. Het is dus waarschijnlijk dat er ijs van water op de planeet is. ‘We kunnen er zeker van zijn dat er water is en in grote hoeveelheden.’ Iets wat de betrokken wetenschappers ‘verbazingwekkend’ noemen.

Naar verwachting zal er de komende weken meer bekend worden over de bergen op Pluto en of er waterijs is. Water is belangrijk, omdat dat een van de belangrijkste benodigdheden is voor leven op een andere planeet.

3. Kraters

Wetenschappers dachten voor deze missie dat een groot aantal kraters te zien zou zijn op Pluto, maar niets blijkt minder waar. Dat er geen kraters zijn, kan er op duiden dat Pluto relatief jong is, jonger dan honderd miljoen jaar terwijl het zonnestelsel zo’n 4,5 miljard jaar oud is.

4. Manen

NASA kreeg ook scherpe beelden van Pluto’s grootste maan, Charon. Ook van deze maan verwachtten wetenschappers dat deze vol met kraters zou zitten. ‘Als je van het noordoosten naar het zuidwesten gaat is er een aantal ravijnen, troggen en rotsen,’ zegt wetenschapper Cathy Olkin.

‘Pluto heeft niet teleurgesteld. En Charon ook niet.’ Pluto heeft naast Charon nog vier andere kleine manen: Hydra, Styx, Nix en Kerberos. Van Hydra heeft New Horizons al wat foto’s gemaakt, maar die zijn nog vrij onscherp.

Beeld van Pluto’s grootste maan, Charon (AFP)

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.