kennis

Is er tóch leven op Mars?

Door Emile Kossen - 28 september 2015

Het is de vraag die elke wetenschapper wil beantwoorden: is er leven op Mars? De ontdekking van stromend water op de planeet kan een doorbraak betekenen.

Een groep wetenschappers heeft gedetailleerde foto’s van Mars – gemaakt door een ruimtesonde van NASA – uitvoerig geanalyseerd. Maandag publiceerden ze hun bevindingen in het vaktijdschrift Nature Geoscience.

Zomerseizoen

Dat de koude planeet Mars – het is er gemiddeld -60 graden – voor een deel uit bevroren water bestaat, dat wisten onderzoekers al langer. Wat nu duidelijk is geworden, is dat wanneer tijdens de zomer de temperatuur op Mars flink stijgt, vloeibaar water over de hellingen stroomt.

De wetenschappers kwamen tot de ontdekking door de vondst van gehydrateerd zout op de planeet. Zout verlaagt de temperatuur waarop water bevriest en vermindert de verdamping ervan.

Leven

De ontdekking van stromend water kan een doorbraak betekenen in het onderzoek naar leven op Mars. ‘Waar het nu op lijkt is dat de watercyclus op Mars ooit op die van de aarde leek, met zoute zeeën en zoete meren’, zegt John Grunsfeld van NASA. ‘Nu is Mars zijn water kwijt, maar blijkbaar niet alles. De vraag is of er momenteel nog leven is op de planeet.’

Dan gaat het niet om menselijk leven, legt professor geologische wetenschappen Joseph Michalski uit tegen de Britse krant The Telegraph. ‘Op aarde bestaan bepaalde bacteriën en schimmels die zelfs kunnen overleven in extreem droge omstandigheden. Daardoor weten wat dat, als er ook maar iets van water beschikbaar is, er leven kan zijn.’

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.