kennis

Vijf vragen over unieke vondst die duidt op begin van mensheid

Door Thomas Borst - 11 september 2015

Onderzoekers hebben diep in Zuid-Afrika een spectaculaire ontdekking gedaan van een voorouder van de mens. In totaal werden 1.550 botten van minimaal vijftien skeletten gevonden door archeologen.

De gevonden overblijfselen wijzen op een verre voorloper van de mensheid. Elsevier.nl zet vijf vragen en antwoorden over deze prehistorische vondst op een rij.

Wanneer hebben deze oermensen geleefd?

Deskundigen kunnen het niet exact zeggen, maar naar schatting hebben deze oermensen zo’n drie miljoen jaar geleden op de aarde geleefd. Als die inschatting blijkt te kloppen dan zijn dit de alleroudste mensachtige voorouders, zegt hoogleraar Lee Berger van Wits University tegen de Britse krant Financial Times.

Hoe zagen de oermensen eruit?

De zogeheten Homo Naledi (sterrenmens) was ongeveer 1,50 meter lang, woog 45 kilo en had de bouw van een mensaap. De eerste vondst van deze mensachtige werd in 2013 gedaan.

Het brein van de Homo Naledi was ongeveer net zo groot als een sinaasappel. Hij had aapachtig kromme vingers maar de voeten leken bijzonder veel op die van de huidige mens. Ook had hij een plat, menselijk gezicht met een kleine kaak met een mensachtig gebit.

Waar zijn de overblijfselen precies gevonden?

De botten zijn gevonden in een natuurpark boven de Zuid-Afrikaanse hoofdstad Johannesburg. Archeologen bezochten daar de ‘Rising Star’ grot.

In een natuurlijke holte op zo’n tachtig meter van de ingang van de grot werden de botten uiteindelijk gevonden. Er werden verder geen sporen van bewoning of resten van een andere prehistorische diersoort gevonden.

Hoe revolutionair is deze vondst?

De onderzoekers waren al jaren naar iets revolutionairs op zoek in de grot. De gevonden botten worden door de onderzoekers als ‘zeer uitzonderlijk’ beoordeeld. Hoogleraar Berger zegt tegen BBC dat hij niet had verwacht ooit nog zo’n vondst te zien in zijn loopbaan.

Binnen zijn vakgebied wordt de ontdekking vergeleken met die van de tombe van Toetanchamon. ‘Er is vrijwel geen enkele voorouder in de menselijke stamboom van wie we zo veel fossiele resten hebben gevonden.’

Wanneer werd er voor het laatst een nieuwe menssoort ontdekt?

De laatste keer dat een nieuwe menssoort werd gepresenteerd was in 2003. Destijds werd de homo florensis gevonden. Hij was opvallend klein, daardoor werd hij de Hobbitmens genoemd. De homo florensis stierf 18.000 jaar geleden uit.

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.