Verhaal van de dag

Rutte: dividendbelasting heroverwegen na besluit Unilever

Door Fleur Verbeek en Matthijs van Schie - 05 oktober 2018

Het kabinet gaat het plan om de dividendbelasting af te schaffen heroverwegen. Dat heeft premier Mark Rutte bekendgemaakt tijdens de wekelijkse persconferentie na de ministerraad. De draai van het kabinet volgt op op de beslissing van levensmiddelenbedrijf Unilever. Dat zette donderdagavond een streep door het plan om het hoofdkantoor in Londen te sluiten en verder te gaan met maar één hoofdkantoor, in Rotterdam.

Het plan om de dividendbelasting af te schaffen is nog niet van tafel, zei Rutte. Hij herhaalde dat het plan nooit bedacht is voor één bedrijf. Maar het besluit van Unilever is volgens hem wel relevant genoeg om het plan te heroverwegen.

Bekijk het fragment bij RTL Nieuws:

PVV en GroenLinks hadden eerder vandaag al aangedrongen op een debat met Rutte over de afschaffing van de dividendbelasting. PVV-leider Geert Wilders spreekt op Twitter van ‘de allergrootste afgang van premier Rutte in zijn hele carrière’. ‘Miljarden weggegooid.’ Als de omstreden afschaffing van de belasting op de winstuitkering aan aandeelhouders niet van tafel gaat, moet Rutte aftreden, vindt Wilders. Hij dreigt met een motie van wantrouwen.

GroenLinks-leider Jesse Klaver noemt het besluit ‘pijnlijk voor de premier’. ‘Aller aller aller laatste argument voor afschaffen dividendbelasting valt nu weg.’

PvdA-voorman Lodewijk Asscher vindt het ‘gênant’ voor de premier. Hij wil dat het kabinet het geld voor afschaffing van de dividendbelasting investeert in Nederland.

SP-Kamerlid Renske Leijten stemt hiermee in. Ze vindt het ‘tragisch voor Rutte’, maar het is wel ‘precies op tijd’ om van de maatregel af te zien. ‘De enige onderbouwing voor het afschaffen van de dividendbelasting, namelijk: dan krijgen we hoofdkantoren, valt in duigen.’

Positie Polman onder druk

Handelshuis Investec meldt bij persbureau ANP dat de positie van Unilever-topman Paul Polman onder druk staat nu het bedrijf het plan om de structuur te versimpelen voorlopig in de ijskast heeft gezet. Volgens hen is de beslissing voor Polman ‘ietwat vernederend’ en zal Unilever binnen een jaar met een opvolger voor hem komen.

Ook de Vereniging van Effectenbezitters (VEB) ziet de beslissing als een fout van Polman. ‘Unilever geeft wel hoog op van engagement met aandeelhouders, maar dit is volkomen verkeerd ingeschat door Polman en de zijnen,’ zegt voorzitter Paul Koster, die op zich voorstander was van het plan. ‘Het blijkt ook dat de dividendbelasting op geen enkele manier een rol heeft gespeeld bij de aandeelhouders in Engeland.’

Er gaan al langer geluiden dat Polman, die sinds 2009 aan het roer staat van het Brits-Nederlandse bedrijf, binnen afzienbare tijd zijn vertrek zal aankondigen. Zelf zei de topman eerder al dat hij het liefst ziet dat een opvolger intern wordt gevonden. Vorig jaar meldden Britse media nog dat Unilever een headhunter had ingeschakeld om een vervanger voor Polman te zoeken.

Volgens Investec betekent het schrappen van het plan ook slecht nieuws voor mogelijke overnames door Unilever. Vooral grotere overnames zullen door het uitblijven van de versimpeling van de structuur worden verhinderd, denken kenners.

VNO-NCW teleurgesteld, wijt besluit aan naderende Brexit

Werkgeversorganisatie VNO-NCW is teleurgesteld over het besluit van Unilever, en legt een verband met de Brexit. ‘Het is erg jammer dat zo’n belangrijke beslissing in het vaarwater terecht is gekomen van de turbulente politieke ontwikkelingen in het Verenigd Koninkrijk,’ aldus de ondernemersvereniging in een reactie. Volgens VNO-NCW zorgt het naderende vertrek van de Britten uit de Europese Unie voor een ‘hard gevecht om de vestiging van bedrijven’, waar Nederland nu de dupe van is.

Als een van de weinige grote organisaties verdedigt VNO-NCW de voorgenomen afschaffing van de dividendbelasting. Vorige maand hield voorzitter Hans de Boer in het televisieprogramma WNL Op Zondag nog een pleidooi om de taks te schrappen, omdat hij naar eigen zeggen ‘wil voorkomen dat roofridders onze hoofdkantoren afbreken, zoals is gebeurd met ABN AMRO’. De Boer is niet onder de indruk van de kritiek die de oppositie heeft op de maatregel, omdat die volgens hem hypocriet is: linkse partijen riepen het kabinet eerder op ‘vijandige overnames’ uit het buitenland tegen te houden.

Lees ook: Wat als Rutte’s dubieuze belastingcadeautje de Kerst niet haalt?

Voorzitter Han Busker van vakbond FNV is van mening dat met de terugtrekking van Unilever het ‘laatste bedachte argument’ om de dividendbelasting te schrappen, is verdwenen. Hij spoorde Rutte dan ook aan om zijn standpunt te herzien: ‘Nederland wil deze maatregel niet. Het stond in geen enkel verkiezingsprogramma en niemand heeft hier dus voor gestemd.’

Lees ook over de aanvaring tussen Baudet en De Boer bij WNL: Het riskante antiparlementarisme van Forum voor Democratie

Londen tevreden met besluit

In Londen is tevreden op het besluit van Unilever gereageerd. Burgemeester Sadiq Khan van de stad noemt het ‘groot nieuws’. ‘Ondanks de slechte aanpak van de regering van de Brexit-onderhandelingen, zal de hoofdstad altijd een van de beste steden in de wereld blijven om zaken te doen,’ zei Khan.

Unilever blijft van mening dat versimpeling van de bedrijfsstructuur – waarvan het schrappen van het Londense hoofdkantoor onderdeel is – het beste is voor het bedrijf op de lange termijn. Dat zei topman Paul Polman in een reactie.

Polman zegt dat een deel van de Britse aandeelhouders vond dat het niet in hun belang was om voor het voorstel te stemmen. Dit kwam volgens hem onder meer door de politieke discussie die in Nederland is ontstaan naar aanleiding van het kabinetsplan om de dividendbelasting op termijn af te schaffen.

Ingelogde abonnees van Elsevier Weekblad kunnen reageren.